«Who put Bella in the Witch Elm» [Mystisk 02: Liket i Hagley Woods]


«True Crime»  har blitt en populær sjanger, og enda bedre blir det når det er en uoppklart forbrytelse.  legg til mystiske omstendigheter og en snev av det paranormale så har du en vinner.  Det bringer oss til en av Englands mest mystiske saker fra nyere tid.  For hvem puttet Bella i almen?

Den 18. april 1943var fire lokale gutter (Robert Hart, Thomas Willetts, Bob Farmer og Fred Payne)på tyvjakt i Hagley Wood nær Wychbury Hill. De kom over en stor alm (Ulmus glabra). Farmer forsøkt å klatre opp i treet for å undersøke om det var noen fuglereir å plyndre oppe i det. Mens han klatret, så han ned i den hule stammen og oppdaget en kraniet. Først trodde han det var et dyr, men etter å ha sett menneskehår og tenner skjønte han at han hadde funnet en menneskeskalle. Han la tilbake skallen og alle fire guttene dro hjem uten å nevne oppdagelsen til noen, da de hadde funnet det under ulovlig ferdsel på andres eiendom.

Da han kom hjem, ble den yngste av guttene, Tommy Willetts, urolig over hva de hadde sett og bestemte seg for å rapportere funnet til foreldrene sine. Da politiet sjekket stammen på treet, fant de et nesten fullstendig skjelett med en sko, en gullring og noen fragmenter av tekstil. Etter videre undersøkelse ble rester av en hånd funnet litt unna treet.

Kroppen ble sendt til rettsmedisinske undersøkelser ledet av professor James Webster. Han fastslo raskt at det var en kvinne som hadde vært død i minst 18 måneder, noe som fastsatte dødsfall til i eller før oktober 1941.  Skjelettet hadde tilhørt en vever, middelaldrende kvinne som hadde gått gjennom minst en graviditet. Hun hadde mørkt hår, tydelig uregelmessige tenner. Webster oppdaget også et stykke taft stappen inn i munnen og svelget, noe som tyder på at hun hadde dødd av kvelning. Fra måling av stammen der legemet ble oppdaget, utledde han også at hun må ha blitt plassert der «fortsatt varm» etter drapet, da hun ikke ville fått plass etter at rigor mortis hadde satt inn.

Det var 1943 og andre verdenskrig var i full gang, noe som medførte at det var en kraftig øking av rapporterte savnede personer i Europa. Politiet mistenkte at kvinnen var utenlandsk, muligens tysk eller nederlandsk, basert på elementene som ble funnet med kroppen sin, og at ingen som matchet beskrivelsen, hadde blitt rapportert som savnet i nærheten av Hagley Wood. Tannregistre ble kjemmet uten en match. Men med så mange savnede kvinner å velge mellom og ikke mye å identifisere denne, ble saken snart kald. Den nåværende plasseringen av skjelettet hennes er ukjent, det samme gjelder obduksjonsrapporten.

Det hjalp ikke at saken tiltrakk seg oppmerksomheten til antropologen professor Margaret Murray, som avsporet  undersøkelsen ved å sitere en forstyrrende okkult rituale kjent som «Hand of Glory». Hennes teori var at  de spredte håndbena funnet et stykke unna liket i trestammen indikerte et rituelt mord.

Pressen kastet seg over denne utviklingen, spesielt når liket av en lokal mann, Charles Walton ble funnet i den nærliggende landsbyen Lower Quinton, spiddet til bakken med en høygaffel. Murray koblet begge sakene og Scotland Yard syntes å ta teorien seriøst. Ved begynnelsen av 1950-tallet hadde snakk om hekser og svartekunst som mulig årsak etablert seg i folks bevissthet.

Hadde det bare ikke vært for grafittien: Rett før jul 1944, dukket det opp graffiti på en tom bygning i West Midlands byen Old Hill. Den spurte i tre tommers bokstaver: WHO PUT LUEBELLA DOWN THE WYCH-ELM.  Variasjoner over temaet dukket opp snart opp på vegger  i og rundt Midlands, vanligvis inkluderte de navnet Luebella eller Bella og ordene Hagley Wood. Noen ganger sa det bare HAGLEY WOOD BELLA. Etter noen få uker ble setningene homogenisert til en konsekvent standard: WHO PUT BELLA IN THE WYCH [eller WITCH] ELM. Alle graffiti syntes å være skrevet i samme hånd: blokkbokstaver i hvitt kritt.

På 70-tallet dukket det opp en grafitti på den falleferdige Hagley Obelisk som står nær toppen av Wychbury Hill i Hagley, Worcestershire. Obelisken var konstruert i 1747 på oppdrag for Sir Richard Lyttelton, innehaveren av Hagley Hall.  Snedig nok den samme eiendommen som Hagley Wood tilhører!

Obelisken er vernet, men gikk i mange år for lut og kaldt vann siden det manglet penger til restaurering. Grafittien ble ikke fjernet, og selv om det de siste årene har blitt gjort sikring av den gamle obelisken er grafittien der fortsatt. Den har blitt «frisket opp» flere ganger, sist gang i 1999.

Teoriene om hvem det uheldige offeret var er mange. I 1953 hadde en anonym kilde forklart for en lokal journalist at hun visste hvem «Bella» var.  Hun skal ha vært en tysk agent som ble drept kort tid etter at hun hadde landet i fallskjerm nær skogen. En tysk agent som også var kabaret-sanger.  I 1968 behandlet forfatteren Donald McCormick mordet i sin bok Murder by Witchcraft. Han hevdet at Bella hadde vært en nazistisk spion (og okkultist), kalt Clarabella, en kvinne kjent for flere høytstående nazister, rekruttert av Abwehr og gitt kodenavnet «Clara».

En spionring var definitivt operativ i Midlands i forkant av bombekampanjen kjent som Birmingham Blitz. MI5s arkiver inneholder avhøret av en tsjekkisk-født Gestapo-agent, kalt Josef Jakobs, ble arrestert av Home Guard etter at han ble sluppet i fallskjerm i Cambridgeshire i januar 1941.

Hans deklassifiserte mappe i Nasjonalarkivet inneholder et fotografi som Jakob hadde med seg da han ble arreststert.

Kvinnen på fotografiet ble beskrevet av Jakobs som den tyske kabaretsangeren og filmskuespiller, Clara Bauerle. Jakobs fortalte sine forhørere at Clara var hans elskerinne og at de først hadde møtt hverandre i Hamburg hvor hun hadde sunget på Café Dreyer. Hun hadde kontakter høyt oppe i systemet og hadde blitt rekruttert som hemmelig agent. Hun skulle slippes i fallskjerm over Midlands etter at Jakobs hadde etablert radiokontakt, men han hevdet at siden han hadde blitt fanget før han kunne sende beskjed, var dette nå lite sannsynlig.

MI5 fant ut at Bauerle var født i Stuttgart i 1906, med andre ord var hun 35 i 1941. Hun var som Jacobs hadde sagt en kabaretartist – faktisk tilbrakte hun to år som artist i musikkhallene i West Midlands før krigen og skal ha snakket flytende engelsk med en Birmingham-aksent. Det er ikke vanskelig å se hvordan navnet Clara Bauerle kanskje har blitt husket som «Clarabella» av engelskspråklige publikum. (En av de tidlige grafittiene hadde spurt WHO PUT CLARABELLA DOWN THE WYCH-HAZEL.)

Tidspunktet for disse ulike trådene i historien passer bemerkelsesverdig godt. McCormick’s agent «Clara» fallskjermet i West Midlands tidlig i 1941, og hadde ikke gitt lyd fra seg siden. Jakobs sa at Clara skulle hoppe i fallskjerm over Midlands våren 1941. Merkelig ser det ut til at det ikke finnes grammofonopptak, liveopptredener eller filmopptredener i hennes navn etter denne datoen. Hennes sangkarriere synes å ha tatt en brå slutt.

Jakobs mislyktes med å overbevise MI5 om at han kunne bli pålitelig «vendt». I hvert fall bemerket MI5 i et notat at nyheten om at han var arrestert ikke var mulig å holde hemmelig, «siden Home Guard ikke kunne holde munnen lukket». Den 15. august 1941 ble han henrettet ved skyting, den siste til å bli henrettet i Tower of London.

Det eneste skåret i gleden?  Det finnes en offisiell dødsattest for Clara Bauerle.  I følge den døde hun på et sykehus i Berlin 16. desember 1942 av en overdose av sovemedisinene Veronal kombinert med lungebetennelse. 

Med mindre skjelettet av kvinnen funnet i Hagley Woods blir funnet igjen i et eller annet rettsarkiv og DNAet isoleres, kan Jakobs elskerinne, Clara Bauerle, vise seg å være et like varig mysterium som spørsmålet om hvem som puttet «Bella» i almen.

Hvis det var en kabaretsangerinne/agent som ble drept, hvorfor ble det aldri rapportert inn til myndighetene?  Hvem sto bak den mystiske grafittien?  Ble den et tidlig meme, eller var det samme person som stod bak den hele tiden, i over 50 år?

Kilder: AtlasObscura.com, Wikipedia.com, Independent.co.uk, JosefJakobs.info, sist men ikke minst: Podcasten Unexplained som i første episode i sesong 2 tok for seg dette mysteriet. 
Bilder: Alle bilder er i Public Domain, med mindre annet et oppgitt.