Det triste endeliktet til «Extra Joker»


b-24-liberator-extra-joker«Extra Joker» var en Fordbygget Consolidated B-24 Liberator (B-24H-30-FO), med nummer 42-95379, som tilhørte 725th Bomb Squadron, 451st Bomb Group, 15th Air Force.

Den 23. august 1944 var flyet på tokt over Turnitz i Østerrike, da formasjonen ble angrepet av tyske Focke-Wulf Fw190A-8/R2 jagerfly fra IV.(Sturm)/JG 3 under ledelse av Hauptmann Wilhelm Moritz. Flyet ble skutt i brann og styrtet, ingen av det 10 mann store mannskapet overlevde.

Ikke en bemerkelsverdig hendelse kanskje, «Extra Joker» delte skjebne med 100-vis av amerikanske dagbombere over Europa.  Men det er en ting som skiller seg ut.

Sergeant Leo Stautsenberger var nemlig en kameramann i USAAF som til vanlig fløy ombord i «Extra Joker».  Men akkurat denne dagen hadde han valgt å sitte på med et annet fly i skvadronene for å ta noen bilder av «Extra Joker» i luften.  Det førte til at han tok en serie bilder som illustrere tydelig den faren de amerikanske flymannskapene utsatte seg for på tokt over det okkuperte Europa.

b-24_liberator-295379-a

b-24_liberator-295379-b

b-24_liberator-295379-c

b-24_liberator-295379-e

Mannskapet

1st Lt. Kenneth A. Whiting – pilot (KIA) Salt Lake City, Utah

1st Lt. Alvin W. Moore – copilot (KIA) McMinnville, Oregon

2nd Lt. Francis J. Bednarek – navigator (KIA) Ashley, Pennsylvania

2nd Lt. Edward S. Waneski – bombardier (KIA) Brooklyn, New York

Sgt. Peter Breda – top turret gunner (KIA) Lima, Ohio

Sgt. Harry V. Bates – ball turret gunner (KIA) Reinholds, Pennsylvania

Sgt. Joseph Garbacz – right waist gunner (KIA) Detroit, Michigan

S/Sgt. Milton R. Nitsch – left waist gunner (KIA) Sheboygan, Wisconsin

Sgt. Elmer J. Anderson – nose turret gunner (KIA) Los Angeles, California

Sgt. Oscar W. Bateman – tail turret gunner (KIA) Baton Rouge, Louisiana

extrajoker4Liberatoren er nok ikke like kjent som Boeing B-17 Flying Fortress. Men B-24 ble fremstilt i meget store antall. Nesten 19 000 enheter i alt, hvorav over 8000 ble produsert av Ford Motor Company, slik «Extra Joker» var. B-24 holder dermed rekorden som det mest produserte tunge bombeflyet i historien, det mest produserte flermotors fly i historien og det mest produserte amerikanske militære fly i historien.

Den store styrken til B-24 var rekkevidden. Når det ble introdusert i RAF var det det første fly i RAFs historie som rutinemessig kunne krysse Atlanterhavet. I tillegg hadde det en høy marsjfart, og kunne frakte en tung last. Ulempen var at det var vanskelig å fly, særlig i lav hastighet.  I tillegg var maksimal høyde det kunne operere i lavere enn B-17, og det var mindre robust.  Begge deler førte til at det var upopulært blant mannskapene. Særlig over Europa, der rapportering fra tyske jagerfly og radar bidro til å legge svært effektive og dødelige tepper av antiluftskyts. Over Stillehavet var det ikke like sårbart, siden japanerne ikke utviklet like effektive jagerfly for operajoner i stor høyde, og de fleste operasjonene var over øyer som kun hadde provisoriske antiluftskyts.

Mot slutten av krigen var B-24 blitt forbigått av nyere modeller, som Boeing B-29 Superfortress.  Det ble dermedfaset ut av tjeneste.  Kun videreutviklingen  Consolidated PB4Y-2 Privateer som ble brukt av marinen, så tjeneste i Koreakrigen. I dag er det kun noen få gjenværende eksemplarer som fortsatt kan ta til vingene.